Microcontrolador MCS-51: Desde frenos antibloqueo hasta juguetes para niños
Microcontrolador MCS-51: Desde frenos antibloqueo hasta juguetes para niños
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En diciembre de 1977, el ingeniero de Intel John Wharton olvidó su billetera y le pidió a un amigo que lo llevara a almorzar.

El amigo, el gerente Lionel Smith, dijo que tenía que asistir a un almuerzo de trabajo, pero invitó a Wharton a unirse a él.

Esa comida gratis conduciría a una de las series de microcontroladores más vendidas del mundo, el MCS-51.

A diferencia de la primera serie de microcontroladores de Intel, el MCS-48, el nuevo MCS-51 fue diseñado para tener una arquitectura adaptable que seguiría siendo viable durante mucho tiempo.

Intel había presentado la primera serie de microcontroladores, el MCS-48, poco más de un año antes.

El producto tuvo suficiente tracción en el mercado que la compañía ya había implementado varias mejoras y la reunión del almuerzo fue para discutir formas de mejorarlo aún más.

Al escuchar los planes sobre la mesa, Wharton pensó que tenía más sentido comenzar a buscar un nuevo producto que pudiera incorporar las cosas que Intel había aprendido del MCS-48 pero que se diseñaría desde cero.

Más tarde, a instancias de Smith, Wharton redactó una propuesta a tal efecto. La propuesta de Wharton terminó siendo el comienzo del MCS-51.

Aprender del pasado para mejorar el futuro.

El diseño funcionó sin problemas en general, pero no estuvo exento de interrupciones.

Los mayores desafíos se presentaron a la mitad del desarrollo cuando el grupo de microcontroladores comenzó a mudarse de Santa Clara a las nuevas instalaciones de Intel en Arizona.

El equipo terminó dividido entre los dos sitios, y en los días previos a la PC, las comunicaciones eran difíciles.

La información más compleja tenía que transportarse físicamente de un lado a otro en forma impresa.

Además, las instalaciones de Arizona no estaban en pleno funcionamiento al principio, por lo que los empleados a menudo tenían que ser creativos para satisfacer sus necesidades de recursos.

El ingeniero de producto Ronald Towle recordó: “Era en gran medida lo que yo llamaría ingeniería de guerrilla. … Tenías que descubrir cómo hacer las cosas” sin la infraestructura de soporte habitual.

Actitudes como la de Towle llevaron a un producto final triunfante.

En contraste con el MCS-48, que siempre tuvo la intención de tener una vida útil relativamente corta, el MCS-51 fue diseñado para ser una arquitectura duradera y ampliamente adaptable, por lo que la serie original y sus variantes se convirtieron en una de las líneas de dispositivos más prolíficas en historia.

Introducido en 1980, Intel vendió 100 millones de unidades en la primera década de existencia del producto.

Apareció en todo, desde frenos antibloqueo y aviones hasta instrumentos musicales y juguetes para niños.

Quizás su aplicación más íntima (y más tierna) fue en Wrinkles the Talking Dog. Cuando los niños abrazaban a Wrinkles y lo escuchaban reír o decir cosas como “Estoy feliz”, era un dispositivo MCS-51 el que sintetizaba su voz para hacer posible la interacción.

El ingeniero de producto Ronald Towle recordó: “Era mucho lo que yo llamaría ingeniería de guerrilla… Tenías que descubrir cómo hacer las cosas” sin la infraestructura de soporte habitual.

Intel siguió fabricando nuevas variantes del MCS-51 hasta bien entrado el siglo XXI, y los proveedores de segunda fuente continuaron haciéndolo a partir de entonces.

Todavía en 2008, Bob Wickersheim, el ingeniero de diseño principal de Intel en el producto original, aún disfrutaba cuando la gente le preguntaba a qué se dedicaba, porque respondía: “Hay muchas posibilidades de que un chip en el que trabajé exista en alguna parte.”