Intel en el mercado automotriz de Ford
Intel en el mercado automotriz de Ford
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En 1976, Intel ingresó al mercado de controladores de motores para automóviles. La decisión había sido agonizante.

Robert Noyce recordó más tarde: “Se necesitó una inversión enorme. … Nos preguntamos una y otra vez si deberíamos estar en el negocio automotriz o no. Entonces diríamos que teníamos que estar en el negocio sin importar el costo”.

Sin embargo, una vez que la empresa decidió ingresar al negocio, lo hizo con total compromiso.

El mismo año que Intel decidió entrar en el mercado, trazó quizás el objetivo corporativo más corto de su historia: “Book Ford”.

Intel sabía que llevaría años estar lista para un cliente tan grande. Dick Boucher, quien dirigió el nuevo programa automotriz, recordó: “Estábamos en el negocio de desarrollar chips que crearon su propio mercado. Para ingresar al mercado automotriz, tenía que trabajar con las empresas para construir para sus necesidades específicas”.

En consecuencia, Boucher y su equipo dedicaron sus primeros años a la búsqueda de proyectos comparativamente pequeños con una variedad de fabricantes de automóviles para poder aprender los entresijos de la industria.

Pero mantuvieron su atención en el objetivo final de prepararse para el momento en que Intel se convertiría en el principal proveedor de Ford.

“Estábamos en el negocio de desarrollar chips que crearon su propio mercado. Para ingresar al mercado automotriz, tenía que trabajar con las empresas para construir para sus necesidades específicas”, Dick Boucher

El plan de Intel finalmente dio sus frutos.

Primero, la compañía produjo la unidad Electronic Engine Control III (EEC-III), una combinación de microcontrolador y unidad de memoria que comenzó a aparecer en modelos Ford limitados para el año 1981.

Luego, cuando Ford quiso realizar una revisión radical del control del motor para sus modelos de 1984, Intel aseguró el contrato.

Introducido en 1982 y presentado en algunos modelos seleccionados para el año 1983, el EEC-IV fue, según Ford, “la computadora automotriz más avanzada del mundo”.

Su microcontrolador, el 8061 de diseño personalizado, fue un gran avance que sus parientes cercanos se convirtieron en la primera línea de microcontroladores de 16 bits comercialmente disponible de Intel y en una serie de productos de gran éxito por derecho propio, el MCS-96.

El 8061 y sus variaciones, combinados con unidades de memoria Intel, aparecerían en más Ford que quizás en cualquier otro EEC en la historia del fabricante de automóviles.

Para 1988, Intel había vendido 20 millones de componentes EEC-IV a Ford (10 millones de 8061 y 10 millones de dispositivos de memoria 8763). Intel celebró en sus instalaciones de todo el mundo.

El éxito presentó sus propios desafíos. Ford necesitaba chips para hasta 250.000 vehículos al mes, e Intel no podía permitirse el lujo de quedarse corto porque, como dijo Boucher, “En Ford, la línea de montaje nunca se para dos veces… Si se cae una vez, habrá un nuevo hombre a cargo”.

Intel estuvo a la altura de las circunstancias. El controlador EEC-IV y sus componentes de memoria ganaron premios de calidad de Ford en 1986 y 1987 respectivamente y en 1990 Intel recibió el codiciado Premio a la Excelencia en Calidad Total de Ford.

En los años que siguieron a la victoria en el diseño de EEC-IV, la reputación de Intel dentro de la industria automotriz siguió creciendo, al igual que la gama y la sofisticación de la tecnología que la empresa produjo para el mercado automotriz.

Esa tendencia continuaría en los esfuerzos de la compañía en el siglo XXI para ser pionera en la tecnología de conducción autónoma.