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General Magic fue una empresa estadounidense de software y electrónica cofundada por Bill Atkinson, Andy Hertzfeld y Marc Porat. Con sede en Mountain View, California.

Logotipo de la la startup adyacente a Apple, General Magic
Logotipo de la la startup adyacente a Apple, General Magic

La empresa desarrolló precursores del USB, módems de software, pequeñas pantallas táctiles, circuitos integrados de controlador de pantalla táctil, ASIC correo electrónico multimedia, juegos en red, transmisión de TV y las primeras nociones de comercio electrónico.

El producto principal de General Magic fue Magic Cap, el sistema operativo utilizado en 1994 por Motorola Envoy y la PDA Magic Link de Sony; también introdujo el lenguaje de programación Telescript.

Después de anunciar que dejaría de operar en 2002, fue liquidado en 2004 y Paul Allen adquirió la mayoría de sus patentes. Una nueva empresa con el mismo nombre surgió en 2016, que ofrece un producto de mapas llamado “Magic Earth” que utiliza el conjunto de datos de OpenStreetMap.

Historia de General Magic

El paso a paso de la historia de la empresa precursora las NN.TT de Sillicon Valley: General Magic.

Proyecto y spin-off de Apple (1989)

El proyecto original comenzó en 1989 dentro de Apple Computer , cuando Marc Porat convenció al entonces CEO de Apple, John Sculley, de que la próxima generación de computación requeriría una asociación de empresas de computación, comunicaciones y electrónica de consumo para cooperar.

Conocido como el proyecto Paradigm, el proyecto se ejecutó durante algún tiempo dentro de Apple, pero la gerencia permaneció generalmente desinteresada y el equipo luchó por los recursos.

Finalmente, se acercaron a Sculley con la idea de escindir el grupo como una empresa separada, lo que ocurrió en Mayo de 1990.

En 1990, Marc Porat, Andy Hertzfeld y Bill Atkinson en Mountain View, California. La fundaron y Apple adquirió una participación minoritaria en la empresa; por lo que John Sculley se unió a la junta de General Magic.

A Porat, Hertzfeld y Atkinson pronto se unieron en General Magic Susan Kare y la mayor parte del equipo de Apple System 7, incluidos Bruce Leak, Darin Adler y Phil Goldman.

A principios de la década de 1990, Joanna Hoffman fue vicepresidenta de marketing.

En 1990, Porat escribió la siguiente nota a Sculley: “Una computadora diminuta, un teléfono, un objeto muy personal … Debe ser hermoso. Debe ofrecer el tipo de satisfacción personal que brinda una fina pieza de joyería. Tendrá un valor percibido incluso cuando no se esté utilizando … Una vez que lo utilice, no podrá vivir sin él”.

Primeros años (1992-1994)

Inicialmente, la compañía operaba en secreto casi total. En 1992, algunas de las corporaciones de electrónica más grandes del mundo, incluidas Sony, Motorola, Matsushita, Philips y AT&T Corporation, eran socios e inversores de General Magic, creando un gran revuelo en la industria.

Sculley, el presidente ejecutivo de Motorola, George Fisher , el presidente de Sony, Norio Ogha, y el presidente de la división de AT&T, Victor Pelsen, se convirtieron en miembros de la junta.

A medida que las operaciones se expandieron, la compañía supuestamente permitió que “los conejos mágicos” deambularan por las oficinas para inspirar la creatividad.

En 1992-1993, mientras Sculley todavía era director de General Magic, Apple ingresó al mercado de la electrónica de consumo con un “asistente digital personal” mal recibido por el público en general, que se denomino como Apple Newton.

Asistente digital personal presentado por Apple, en 1992 / 93 llamado Apple Newton.
Asistente digital personal presentado por Apple, en 1992 / 93 llamado Apple Newton.

A principios de 1993, Newton (originalmente diseñado como una tableta sin capacidades de comunicación) comenzó a atraer el interés del mercado de General Magic.

En febrero de 1993, la empresa tenía 100 empleados. El 8 de febrero, el New York Times se refirió a General Magic como “la empresa de nueva creación más vigilada de Silicon Valley”.

Informó que la compañía estaba introduciendo una tecnología de software llamada Telescript con la intención de crear un “estándar para transmitir mensajes entre cualquier máquina que compute, independientemente de quién las haga”.

La compañía también anunció el software Magic Cap, un sistema operativo destinado a las comunicaciones.

Telescript eventualmente saldría en 1996 al comienzo del boom de Internet.

En un artículo titulado “Aquí es donde Woodstock se encuentra con Silicon Valley”, el 27 de febrero de 1993, el New York Times informó que General Magic tenía el respaldo de “American Telephone and Telegraph, Sony, Motorola, Philips Electronics y Matsushita Electric Industrial”.

Marc Porat siguió siendo el director ejecutivo de la empresa.

Para 1994, la “General Magic Alliance” de socios de industrias cruzadas se había expandido a 16 compañías globales de telecomunicaciones y electrónica de consumo.

Incluidas Cable & Wireless, France Telecom, NTT, Northern Telecom, Toshiba, Oki, Sanyo, Mitsubishi y Fujitsu.

Cada uno de los llamados “socios fundadores” invirtió hasta 6 millones de dólares en la empresa y nombró a un ejecutivo senior para el “consejo de socios fundadores” de la empresa.

Los primeros productos de hardware de “General Magic Alliance”, que utilizaron el software Magic Cap, fueron dos asistentes digitales personales (PDA) que aparecieron en el verano de 1994, con Motorola produciendo el Comunicador inalámbrico personal Motorola Envoy y Sony produciendo el Sony Magic Link inalámbrico de 800 dólares.

El socio de la alianza AT&T lanzó su red PersonaLink para alojar los dispositivos, una red cerrada que no se conectaba a la Internet emergente. AT&T finalmente cerró la red PersonaLink en 1996.

OPI (1995)

La compañía lanzó una oferta pública inicial en NASDAQ en febrero de 1995. General Magic recaudó 96 millones de dólares en la oferta pública inicial y un total de 200 millones de dólares de 16 inversores diferentes. El valor de las acciones de la empresa se duplicó después de su OPI.

El servicio de Portico (1996)

Steve Markman fue contratado para dirigir General Magic en 1996 y contrató a Kevin Surace para dirigir un nuevo grupo de telefonía.

Este nuevo equipo de 60 a 70 personas se propuso crear un servicio de asistente personal basado en el reconocimiento de voz que estaría lo más cerca posible de la interacción humana.

El primer servicio entregado fue denominado Portico (cuyo nombre en código fue Serengeti durante el desarrollo) y la interfaz se llamó Mary, en honor a Mary McDonald-Lewis, quién puso la voz a Portico / Serengeti y a la versión posterior de GM, OnStar.

Portico se sincronizó con dispositivos como Palm Connected Organizer y Microsoft Outlook y manejó correo de voz, desvío de llamadas, correo electrónico, calendario, etc., todo a través del número 800 personal del usuario..

General Magic fue la primera empresa en emplear una gran cantidad de lingüistas para hacer que su software pareciera real y ofrecer un amplio número de respuestas variadas, los inversores de General Magic recibieron varias patentes clave relacionadas con el reconocimiento de voz y la personalidad artificial.

El sistema Portico también se redujo y se vendió a través de muchos socios, incluidos Quest y Excite. En su apogeo, el sistema admitía aproximadamente 2,5 millones de usuarios. En 1997, Steve Markman contrató a Linda Hayes como directora de marketing, quien a su vez contrató a un nuevo equipo de marketing, que fue el equipo encargado de lanzar Portico.

El lanzamiento de Portico se atribuye al aumento del precio de las acciones de General Magic, que crecieron desde 1 dólar en 1997 a 18 dólares en el año 2000.

Según Fast Company, la idea original del dispositivo de la compañía estaba “prácticamente muerta” y la gente no compraba dispositivos General Magic en gran cantidad.

Spinoffs y myTalk (1998-2000)

Mientras Portico dirigía su negocio de portales de voz, el grupo de dispositivos portátiles original se escindió en 1998 como Icras. La nueva compañía vendió Magic Cap OS como hardware llamado DataRover y se centró en sistemas de mercado vertical.

General Magic anunció un importante acuerdo de licencia e inversiones por parte de Microsoft en Marzo de 1998.

El acuerdo le dio a Microsoft acceso a cierta propiedad intelectual y ayudó a General Magic a avanzar hacia la integración de Portico con los productos de Microsoft.

El Asesor virtual de OnStar también se desarrolló en ese momento para General Motors.

En 1999, el equipo de marketing desarrolló un producto de consumo independiente llamado MyTalk. Creado por Kevin Wray, el producto MyTalk fue un éxito y ganó el premio Computerworld Smithsonian Award por el primer producto de consumo de reconocimiento de voz comercialmente exitoso.

Hoy MyTalk también figura en la colección permanente del Museo Smithsonian. Debido al impulso del producto, la intención era escindir el grupo de Hayes con Wray a la cabeza de la gestión del producto.

Sin embargo, debido a la falta de acuerdo sobre los términos de la licencia de la tecnología, la escisión se estancó.

Apagón y cierre (1999-2004)

Para 1999, las acciones de la compañía se habían desplomado significativamente, y Forbes atribuyó la caída a “pérdidas, despidos y proyecciones incumplidas”.

La mayor parte de la gerencia que estuvo involucrada en llevar Portico al mercado se fue a principios de 2000 para perseguir otros intereses con empresas emergentes de Internet.

Se incorporó un nuevo equipo dirigido por Kathleen Layton. El nuevo equipo llevó a la empresa a convertir sus servicios de voz en ofertas de software empresarial.

La compañía anunció que cesaría sus operaciones el 18 de septiembre de 2002. La compañía fue liquidada en 2004.

Los activos de OnStar fueron entregados a EDS para que los ejecutaría General Motors, y las patentes fueron subastadas ante un tribunal.

Paul Allen compró la mayoría de las patentes que había desarrollado la empresa

Productos y tecnologías de General Magic

Según Electronics Weekly, la compañía desarrolló un precursor del USB, módems de software, pequeñas pantallas táctiles, circuitos integrados de controlador de pantalla táctil, ASIC , correo electrónico multimedia, juegos en red, transmisión de TV y las primeras nociones de comercio electrónico.

Magic Cap

El producto principal de General Magic fue Magic Cap, un sistema operativo que permitía a los usuarios “establecer sus propias reglas para alertas de mensajes y adquirir información” a través de una PDA, según CNET.

La idea básica detrás del sistema era distribuir la carga informática típica entre muchas máquinas en la red usando Magic Cap, que era un sistema operativo bastante mínimo, esencialmente una interfaz de usuario.

La interfaz de usuario se basaba en una metáfora de “habitaciones”. Por ejemplo, el correo electrónico y una libreta de direcciones se podían encontrar en la oficina, y los juegos se podían encontrar en la sala de estar.

Las aplicaciones de usuario generalmente se escribieron en Magic Script, una variante del lenguaje de utilidad del lenguaje de programación C con extensiones orientadas a objetos.

Fue utilizado en el PDA Envoy de Motorola y en el PDA MagicLink de Sony . Sony y Motorola introdujeron los dispositivos Magic Cap a finales de 1994, basados ​​en el microprocesador Motorola 68300 Dragon.

El lanzamiento adoleció de una falta de infraestructura y apoyo real. A diferencia de Newton y otras PDA que se introdujeron al mismo tiempo, el sistema Magic Cap tampoco se basó en el reconocimiento de la escritura a mano. Poniéndolo en una desventaja de marketing.

Los socios terminaron la producción de dispositivos Magic Cap en 1997.

General Magic planeó lanzar herramientas de desarrollo de software Magic Cap con Metrowerks para el verano de 1995.

Telescript

Su otro software, Telescript, era una “tecnología de agente de software que buscaba en la Web y recuperaba automáticamente la información como cotizaciones de acciones y precios de boletos de avión“.

El script se introdujo con la intención de crear un “estándar para transmitir mensajes entre cualquier máquina que fuese capaz de computar, independientemente de quién la crease”.

El lenguaje de programación Telescript convirtió las comunicaciones, con un primitivo lenguaje de programación de primera generación.

Telescript se compila en una multiplataforma de código de bytes de la misma manera que el lenguaje de programación Java, pero es capaz de migrar procesos que se ejecutan entre las máquinas virtuales. Los desarrolladores vieron una época en la que los motores de aplicación de Telescript serían ubicuos, y los motores de Telescript interconectados formarían una “Nube de Telescript” a través de la cual las aplicaciones móviles podrían ejecutarse.

El Legado de General Magic

La compañía logró muchos avances técnicos, incluidos módems de software (eliminando la necesidad de chips de módem), pequeñas pantallas táctiles y controladores de pantalla táctil ASIC, diseños de sistemas en un chip altamente integrados para los dispositivos de sus socios, correo electrónico multimedia enriquecido, juegos en red, transmisión por televisión y las primeras versiones del comercio electrónico.

Según el ex empleado de General Magic, Marco DeMiroz, era el “Fairchild Semiconductor de los 90”.

El 20 de abril de 2018, ve la luz un documental sobre la compañía, que se estrenó en el Festival de Cine de Tribeca; y posteriormente se mostró en el Festival SFFilm en San Francisco el 3 de noviembre de 2018.

El documental sobre la startup adyacente a Apple: General Magic
El documental sobre la startup adyacente a Apple: General Magic

Los fundadores de la compañía habían contratado a cineastas como Sarah Kerruish para documentar su proceso de desarrollo en la década de 1990, y Kerruish incluyó algunas de esas imágenes originales de las oficinas de General Magic en la película.

La película incluye además, entrevistas con Marc Porat, Andy Hertzfeld, Joanna Hoffman, Megan Smith y Tony Fadell.


Industria: Asistentes de Software Digitales Personales

Fecha de Fundación: Mayo de 1990

Fundadores: Bill Atkinson, Andy Hertzfeld, Marc Porat

Fecha de Cierre: Septiembre de 2002

Sede: Mountain View, California, Estados Unidos

Productos: Magic Cap, Telescript

Categorías: Empresas Desaparecidas de Sillicon Valley

INF.: Esta obra contiene una traducción total derivada de General Magic de la Wikipedia en inglés, versión del 15 de Agosto de 2020, publicada por sus editores bajo la Licencia Libre de GNU (es) y licencia CC BY 3.0.